The Father, la fragilité d’une feuille dans le vent

Parmi les nombreux films emblématiques de cette année, qui ont été acclamés par le public et la critique et qui, inévitablement, se sont retrouvés dans la liste des candidats aux Oscars, The Father de Florian Zeller est probablement le titre qui est passé le plus inaperçu. The Father, présenté au festival de Sundance en 2020 et nommé à six Oscars dont deux gagnés (prix du meilleur scénario et prix du meilleur acteur), est l’adaptation cinématographique de la pièce Le Père (2012) écrite par Zeller lui-même, un dramaturge français primé qui fait ses débuts au cinéma. La pièce avait déjà été un succès, à tel point qu’après ses débuts à Paris, elle a été réadaptée en anglais par le scénariste Christopher Hampton (Les Liaisons dangereuses, Carrington, Atonement), qui a également aidé Zeller à écrire le scénario de The Father.

Emmanuelle Roy | LE PERE
Le Père de Florian Zeller au Théâtre Hébertot en 2012-2013

Le sujet reste presque inchangé dans la transposition : l’octogénaire Anthony (Anthony Hopkins), atteint de démence, probablement la maladie d’Alzheimer, refuse toutes les aides-soignantes que sa fille Anne (Olivia Colman) lui propose, entravant son intention de commencer une nouvelle vie à Paris. Une œuvre sur la maladie, donc, mais pas sur sa représentation, comme nous l’avons vu dans Still Alice (2014). Se déroulant presque entièrement dans un appartement londonien (ou peut-être deux ?), le film commence par un ton palpitant qui pourrait nous égarer. Des choses étranges semblent se produire dans l’appartement : des situations, des personnages, des références spatiales et temporelles qui changent en un clin d’œil. L’état de confusion d’Anthony prend un accent anxiogène, le spectateur lui-même est perturbé par l’absurdité des événements – et la bande-son de Ludovico Einaudi ponctue parfaitement chaque secousse. L’appartement, comme nous l’a appris Roman Polanski, peut être une reproduction des dysfonctionnements de ceux qui l’habitent et une métaphore de la façon dont l’esprit se plaît à fragmenter la réalité. Dans The Father, l’appartement est un véritable personnage, un élément dynamique qui semble toujours le même à l’œil distrait mais qui, au contraire, change constamment, suivant l’esprit fluide d’Anthony. Ce sont les changements presque imperceptibles entre une scène et la suivante qui suggèrent au spectateur que tout est en mouvement. De petits détails, tels que la couleur de certains meubles, la cuisine au style tantôt ancien, tantôt plus moderne, la disposition différente des tableaux et du mobilier, font qu’il est impossible de déterminer s’il s’agit toujours du même endroit.

La force de ce film est le fait de pouvoir aborder une pathologie déchirante comme la démence du point de vue d’une personne qui en est atteinte et qui, par conséquent, ne peut pas suivre son évolution de manière lucide puisqu’elle n’est même pas consciente de son propre état. Pendant toute la durée du film, nous observons la succession des événements à travers les yeux d’Anthony et, de ce fait, nous ressentons sa propre douleur et sa frustration. Les situations se répètent de manière identique et pourtant différente, comme des combinaisons infinies qui ne correspondent jamais tout à fait.  Avec le protagoniste, nous nous accrochons à des points fixes qui peuvent servir de boussole pour nous orienter dans le labyrinthe de son esprit : nous savons qu’Anthony ne veut pas d’aide-soignante, que sa montre disparaîtra tôt ou tard, qu’Anne pourrait vouloir déménager à Paris, qu’il y a du poulet pour le dîner, qu’il y a une autre fille, Lucy, manifestement plus aimée qu’Anne et que chaque fois qu’Anthony regarde par la fenêtre, il voit toujours le même coin de rue. Ce sont ces motifs récurrents autour desquels tourne sa vie désormais déconnectée et qui servent de fil conducteur pour démêler l’écheveau d’émotions, de souvenirs et de perceptions du film. L’intention de Zeller est exactement de confondre le spectateur, non pas de le déstabiliser avec des rebondissements fantasmagoriques, mais de l’impliquer activement dans l’expérience. Comme l’a déclaré le réalisateur lui-même, The Father est un puzzle dont il manque une pièce et quelles que soient les combinaisons que nous essayons, il sera impossible de parvenir à une conclusion rationnelle et univoque, précisément parce que cette pièce a été volontairement omise. En continuant, cependant, il devient possible de trouver une sorte de logique dans l’illogisme : en confondant les personnages, Anthony semble en fait suivre un modèle qui l’aide à aborder les gens sur la base des sentiments qu’il éprouve pour eux. Il suffit de penser au lien intime entre Laura (Imogen Poots), la nouvelle assistante, et Lucy, la fille que l’on devine morte mais qui continue à vivre, à travers ses peintures, dans l’esprit désormais effiloché d’Anthony.

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The Father explore non seulement la condition de son protagoniste, mais aussi celle des personnages qui gravitent autour de lui, en premier lieu Anne. Sa fille, interprétée par une Olivia Colman toujours étonnante, est la victime indirecte de la maladie. L’affection qu’elle éprouve pour son père l’amène à s’occuper de lui avec dévouement, mais cela implique de sacrifier sa propre vie.  Pour elle, repartir à zéro signifie abandonner son père malade, un père qui ne manque jamais une occasion de lui rappeler combien il préférait son autre sœur mais qui, dans les rares moments de lucidité, lui crie combien il a vraiment besoin d’elle. À travers les yeux dévastés de Colman, Zeller raconte aussi le drame des proches qui sont soudain obligés d’assister impuissants au spectacle de leurs êtres chers se détachant de leur corps et disparaissant lentement. C’est peut-être l’effet le plus tragique de la maladie : Anthony est presque à un autre stade maintenant, mais Anne est totalement consciente et capable de ressentir pleinement la douleur et toutes ses répercussions.

The Father | Flixster

Etant une transposition d’une pièce de théâtre, il va de soi que le jeu des acteurs joue un rôle plus fondamental que jamais. Le travail effectué avec le casting est globalement remarquable et, parmi les autres, se distinguent une Imogen Poots solaire et douce, tout juste sortie de l’excellent Vivarium (2020) et une Olivia Williams intense. Mais c’est l’interprétation de Sir Anthony Hopkins, (Oscar du meilleur acteur 2021), qui selon l’acteur, a été plutôt facile pour lui, puisqu’il partageait certains traits importants avec le personnage, en premier lieu son âge et toute la mélancolie qu’il entraîne. La mélancolie liée à la pensée de son départ, qui n’est plus si lointain, et aux souvenirs de toute une vie qui deviennent de plus en plus lointains et artificiels, comme des rêves dont, quels que soient nos efforts, nous ne pourrons jamais nous souvenir complètement. Ce qui reste n’est qu’une perception abstraite de moments de pur bonheur. C’est précisément sur cette perception que Hopkins s’appuie pour son déchirant monologue final, le souvenir d’une berceuse chantée par sa mère qui le fait redevenir un enfant ; car les besoins des êtres humains au début et à la fin de leur voyage sont exactement les mêmes. Anthony est un arbre centenaire qui perd toutes ses feuilles et ne peut résister à la force du vent et de la pluie.  Alors, morceau par morceau, il se dépouille de toute sa vie, même de sa propre identité, pour revenir s’en remettre aux bras qui le bercent et le rassurent simplement. Des armes auxquelles nous voudrions nous abandonner nous-mêmes.

Voici donc que The Father, immédiatement classable parmi les films les plus incisifs sur la vieillesse, a atteint son but, celui que professait Zeller : il nous a rappelé que nous faisons tous partie de quelque chose de plus grand que nous et nous a aidés à nous reconnecter avec l’humanité, en embrassant toute sa douleur.

Sara Karim

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